18 de dezembro de 2016

Capítulo 4

— Baixem as velas — ordenou Erak, oberjarl da Escandinávia e, atualmente, o capitão do navio Wolfwind.
Svengal e um pequeno grupo de manipuladores de vela estavam prontos ao lado do mastro. A sua ordem, soltaram as adriças que mantinha o lais da verga no lugar e começaram a baixá-la para o convés. Conforme a grande vela descia, ficando fora de condição de capturar o vento do litoral, outros três homens dobraram-na rapidamente para que ela pudesse ser colocada no armário de velas.
A verga foi então separada do mastro e manipulada cuidadosamente, evitando qualquer excesso de movimento ou batida. Foi colocada na proa, ao longo da cobertura elevada entre as duas fileiras de remadores. Normalmente, os escandinavos não teriam sido tão cuidadosos mantendo um mínimo de ruído durante a tal operação. Mas esta não era uma ocasião normal. Esse era um ataque surpresa.
Tendo ainda parte do caminho a ser percorrido, Erak virou a proa na direção de bombordo, correndo paralelamente à linha costeira de baixa altitude de Arrida, a quase trinta metros de distância.
— Preparar remos — disse ele, na mesma voz baixa. E acrescentou: — E com silêncio, por amor de Torrak.
Um dos aspectos úteis sobre a religião escandinava, ele pensou, era a multiplicidade de deuses, semideuses e os demônios menores que se poderiam apelar para enfatizar uma ordem. Com quase um cuidado exagerado, a corpulenta equipe de remo pegou seus remos e os colocaram nos buracos que alinhavam ambos os lados do navio. Não havia nada além de um clunk pouco silencioso e chocalhos para marcar o movimento, mas, mesmo assim, Erak rangeu os dentes. Apesar de ali ser geralmente uma parte deserta da costa de Arridi, havia sempre a chance de que um pastor solitário ou cavaleiro pudesse estar ao alcance da voz, prontos para passar uma palavra que um navio escandinavo estava deslizando silenciosamente através da semiescuridão da madrugada em direção à cidade de Al Shabah.
Era arriscado chegar tão perto da costa, ele sabia. Mas era o menor dos dois riscos. Eles mantiveram um curso constante sul – leste durante a noite, impulsionados pela brisa que soprava do norte inabalável em direção ao litoral nesta época do ano. Levado pelo vento, Erak havia navegado no próximo a terra, entrando em uma enorme baía que abocanhava parte do litoral. No extremo leste da baía, sobre um promontório elevado, estava o município de Al Shabah. Ao colocar seu barco no interior da baía e adentrar no local onde a cidade estava, Erak sabia que iria ser protegido pela massa de terra escura por trás dele. Além disso, quando o sol se levantasse lentamente, o que seria feito em cerca de quarenta minutos, o navio ainda estaria na escuridão, enquanto o promontório e a cidade, a leste da sua posição, estariam iluminados.
Ele poderia ter voltado para Al Shabah enquanto ainda estavam em alto-mar, evitando o risco de serem detectados a partir da costa. Mas isso teria aumentado o risco de ser visto a partir da própria cidade. Mesmo à noite, Wolfwind teria sido uma sombra mais escura na superfície cinzenta do mar. E quanto mais perto chegassem da cidade, maior era o risco de serem descobertos.
Não, era mais seguro desta maneira. Baixar a vela e fluir ao longo costeira, escondidos pela massa escura da terra por trás deles. Ele balançou longe dos pensamentos de distração. Estava fora de prática para ser distraído num momento como este.
— Pronto para avançar — ele sussurrou.
A ordem foi transmitida ao longo das bancadas de remo. As linhas gêmeas de remos dos homens tinham os olhos grudados nele. Ele levantou uma mão, então abaixou e os remos mergulharam na água para começar a tarefa de arrastar Wolfwind para seu destino.
Erak sentiu o leme ganhando vida em suas mãos conforme o casco começava a deslizar pelo mar. Os remos gorgolejaram e bateram contra seus lados de carvalho e um assobio suave saiu de onde a proa cortava através da água preta, levantando uma pequena onda de branco fosforescente.
“Era bom saquear novamente”, pensou satisfeito.
Mas a vida como oberjarl tinha suas atrações, tinha que admitir. Era agradável receber vinte por cento de tudo que as frotas de invasão traziam para o Hallasholm. Mas ele tinha nascido para ser um pirata, e não um administrador cobrador de impostos. Os vários anos sentados no Grande Salão de Hallasholm, vendo as receitas e as estimativas com Borsa, seu hilfmann, tinham o deixado entediado e sentindo a necessidade de distração. Considerando que seu antecessor, Ragnak, poderia olhar o imposto cobrado sobre os capitães dos navios e por agricultores com uma alegria indisfarçável, Erak se sentia vagamente desconfortável com os montantes que se acumulavam em seus cofres. Como capitão do Wolfwind, suas simpatias sempre foram mais para o lado daqueles que poderiam procurar evitar pagar o imposto integral, e não do oberjarl e do olho de água hilfmann que cobrava.
Eventualmente, ele tinha deixado cair uma enorme pilha de pergaminhos, as estimativas, os retornos, os números da colheita e inventários detalhados de bens e saques capturados pelo seu jarls no colo de Borsa e anunciou que iria saquear novamente.
— Apenas um último ataque — ele disse ao hilfmann indignado. — Vou enlouquecer se eu sentar aqui atrás desta mesa por mais tempo. Preciso estar de volta ao mar.
Relutante, Borsa admitiu o ponto. Ele nunca tinha sido do tipo guerreiro. Era um administrador e muito bom em seu trabalho. Nunca entendeu por que os grandes facínoras capitães do mar que eram invariavelmente eleitos a oberjarl não partilhavam a sua paixão para o estudo e detecção de valores de renda não declarada.
Mas ele sabia que eles não fariam. Mesmo Ragnak, no começo de seu governo, continuou a ir a incursões ocasionais. Foi apenas mais tarde, quando se tornou preguiçoso e um pouco avarento, que encontrou prazer em permanecer em Hallasholm em contar suas riquezas, uma vez, outra vez e mais outra.
Erak então foi ao encontro de Svengal, seu ex-segundo comandante, que tinha assumido o comando do Wolfwind, e informou que ele estava assumindo o comando novamente, para apenas mais uma incursão.
Alguns homens poderiam ter ficado aborrecidos com a perspectiva de serem rebaixados. Mas Svengal ficou encantado ao ver Erak de volta ao controle. Os dois homens eram bons amigos e Svengal sabia que Erak era de longe o melhor navegador.
Então aqui estavam eles, ao largo da costa Arridi, aproximando-se da pequena cidade comercial de Al Shabah.
Al Shabah era uma das cidades que fornecia equipamentos, madeiras e cordas para os navios que entravam no Mar Constante. Era um lugar incrível, construído sobre um promontório acima de uma pequena praia, com um porto construído pelo homem, no lado norte, acessado por escadas. Nesta época do ano, os navios das frotas comerciais tinham começado a fazer o seu caminho para o Mar Constante em números crescentes, com o comércio de mercadorias, das ilhas para o sudoeste no oceano infinito.
Quando chegavam, paravam em Al Shabah, ou um dos municípios irmãos, para reabastecer de água, comida e lenha e reparar os danos causados por tempestades. Quando zarpavam do porto, deixavam para trás uma desconcertante variedade de moedas de ouro e metais preciosos que tinham usado para pagar suas contas. Como tantas vezes, em resposta a uma mensagem secreta da cidade, uma caravana armada de Mararoc, no interior, chegaria e recolheria o tesouro das cidades, levando-a de volta para os cofres do emrikir.
Erak sabia que a primeira caravana do ano chegaria em duas semanas. O calendário era um segredo muito bem guardado, por razões óbvias. Se os potenciais invasores não tivessem conhecimento de quando o tesouro seria removido, o risco de ataque era reduzido. Nenhum pirata consciente iria arriscar sua vida na esperança de que possa haver tesouro na casa-forte da cidade. O sigilo e a incerteza eram a melhor defesa de Al Shabah – particularmente quando a alternativa implicaria a manutenção de uma grande e cara guarnição para o ano inteiro.
Mas segredos podem ser descobertos, e uma semana antes, a oitenta quilômetros ao longo da costa, Erak tinha pagado quarenta moedas de prata a um informante para obter uma cópia do cronograma. Ele lhe disse que enquanto outras cidades já haviam sido esvaziadas de suas riquezas, os cofres de Al Shabah ainda estavam temporariamente cheios – e assim continuariam a ficar por alguns dias.
Havia uma pequena guarnição na cidade – não mais do que quarenta homens. Quarenta sonolentos, com excesso de peso, confortáveis conterrâneos Arridi, que não tinham lutado um empenho real em vinte anos ou mais, não dariam muita resistência a trinta escandinavos gritando, demoníacos, cruéis e enlouquecidos por ouro que viriam gritando acima da praia, como os cães do inferno.
Olhando através da escuridão à frente, Erak podia ver o pedaço de terra que marcava uma pequena praia na base do promontório. Além dela, os edifícios brancos da cidade também estavam se tornando visíveis. Não havia luzes, notou. Nenhuma baliza ou mesmo tochas para iluminar o caminho das sentinelas que deviam estar patrulhando. Ele deu de ombros. Não é uma má ideia, pensou. A tocha queimando pode fazer uma sentinela sentir-se seguro e protegido, mas arruinava sua visão noturna e tornava quase impossível enxergar qualquer coisa além dos poucos metros iluminados pela lanterna.
Mais uma vez ele reconheceu a sabedoria de sua decisão de abordagem do lado interior, com a vela abaixada.
Ele podia ouvir o barulho suave das ondas quebrando na praia agora. Não havia arrebentação, apenas ondas pequenas que caiam sobre si. Girando a cana do leme com delicadeza, ele estabeleceu o navio em uma posição quarenta e cinco graus em relação à areia. Ele levantou a mão livre palma para cima, em um sinal previamente combinado e os dezesseis remos levantaram pingando água.
Houve um grunhido ocasional de esforço conforme os remadores levantavam os remos em vertical, e em seguida os abaixavam com cuidado para guardá-los ao lado dos bancos de remo. Um ou dois batiam ruidosamente, o som parecendo ser ampliado com o silêncio em torno deles. Erak encarou os remadores ofensivamente. Ele ia falar com eles mais tarde – quando pudesse falar com mais força do que a atual situação permitia.
Houve um som de ralar a sua frente e ele sentiu uma vibração arrastando através da sola dos seus pés conforme a quilha encontrava a areia. Quatro homens estavam posicionados sobre a amurada de proa, a ponto de pular na água rasa e tornar o navio seguro.
— Calma com essas cordas! — Svengal murmurou em sua voz rouca.
Os homens, que normalmente teriam caído ruidosamente na água que lhes chegava aos joelhos, lembraram no último instante da recomendação e desceram com cuidado. Tomando duas cordas de proa, correram até a praia, os pés rangendo na areia, e arrastaram o barco um pouco mais acima na terra seca. Eles prenderam as cordas na areia com dobradiças, em seguida, olharam para o interior, as mãos em seus machados de guerra, alertas para qualquer sinal de ataque.
Erak olhou para a cidade acima deles. Ainda não havia nenhum som de alarme, nenhum sinal de guardas ou patrulhas. As construções pintadas de branco, parecendo quase fantasmagóricas na luz da madrugada, apareceram silenciosamente acima do Wolfwind.
Mais homens estavam descendo do barco agora e outros estavam cuidadosamente desarrumando escudos e machados de guerra do lado dos bancos de remo e passando para os outros, que levou com um cuidado exagerado e os empilharam na praia acima da linha d’água elevada. Os escudos, que foram mantidos arrumados sobre a amurada exterior ao longo do comprimento do navio, tinham sido cobertos com um pano escuro para torná-los menos notáveis. Os homens agora fora do barco encontraram suas respectivas armas e estavam esperando seu capitão.
Erak passou seu escudo e acha para um dos homens que estavam na água rasa, então desceu sobre a amurada também. Ele ficou pendurado com os braços totalmente estendidos e soltou-os, caindo apenas alguns centímetros antes de bater os pés na areia molhada. Ele tomou o seu escudo e machado e foi até onde seus 30 tripulantes esperavam. Os quatro membros da tripulação que tinham prendido os cabos ficariam com o navio.
Erak não pôde deixar de sorrir quando sentiu uma emoção causada pela pequena carga de adrenalina. Era bom estar de volta, ele pensou.
— Lembrem-se — ele disse ao grupo de ataque — mantenham o ruído a um mínimo absoluto. Vejam onde estão colocando seus pés. Eu não quero que vocês percam um passo e deslizem ladeira abaixo em sua avalanche pessoal. Queremos chegar o mais próximo que puder antes que nos vejam. Com alguma sorte e do jeito que as coisas estão andando, nós vamos estar dentro da cidade antes que alguém dê o alarme.
Ele fez uma pausa, olhando em volta dos rostos barbudos resistentes perto dele. Houve em resposta alguns acenos. Em seguida, ele continuou.
— Por outro lado, se formos vistos, todas as apostas estão fora. Comecem a gritar para ressuscitar os mortos e partam para cima deles. Os façam pensar que há um exército aqui fora vindo pegá-los.
Muitas vezes, ele sabia, uma guarnição sonolenta podia ficar paralisada pelo medo ao som de um gritante ataque. Às vezes, algumas guarnições poderiam até desertar de seus postos e correrem apavorados para a noite.
Ele olhou em volta. Havia um caminho áspero, no sopé da colina, para a cidade, dormindo em silêncio sobre eles. Ele apontou para ela com a cabeça de seu machado.
— É o nosso caminho para o topo — disse ele.
Então, engatou seu escudo acima em seu ombro esquerdo, e soltou o antigo chamado de um líder escandinavo honrado para ação.
— Sigam-me, rapazes.

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