18 de dezembro de 2016

Capítulo 32

— Você não viu quem era? — Halt perguntou quando Gilan fez o seu relatório.
O arqueiro mais jovem sacudiu a cabeça.
— Pode não ter sido uma pessoa. Poderia ter sido um pequeno animal.
— Mas você não acha? — Halt perguntou.
Desta vez, Gilan hesitou antes de responder.
— Não, eu não acho — disse ele finalmente. — Eu teria ido mais perto para examinar o terreno, mas eu não sabia se ele tinha ido ou ainda estava na área – ou se tinha amigos com ele. Se algum tipo de tumulto tivesse começado, teríamos perdido o fator surpresa com os tualaghi. Eu pensei que era melhor voltar aqui e relatar.
— Sim. Sim, você estava certo — Halt disse, franzindo a testa sobre a notícia. Ele olhou para Selethen. — Qualquer ideia de quem poderia estar mantendo um olho nos tualaghi? — ele perguntou.
O wakir encolheu os ombros. Ele tinha estado considerando a questão uma vez que Gilan tinha começado a relatar.
— Poderia ser um grupo bedullin em algum lugar na área. Eles vêm e vão como bem entenderem. Se assim fosse, faria sentido para eles manter um olho sobre o inimigo.
— Será que eles irão atacá-los? — Halt perguntou.
Desta vez, o wakir estava mais definido em sua resposta.
— Eu não penso assim. Eles não costumam ir à procura de problemas e um grupo de duzentos tualaghi é muita coisa para encarar...
— Eu estava pensando a mesma coisa — Halt interpôs.
Selethen assentiu gravemente.
— Isso mesmo. Mas se eles fossem bedullin assistindo, as chances são eles simplesmente se afastarem e se afastarem dos tualaghi o mais rapidamente possível.
— Você acha que ele te viu? — Halt perguntou.
Gilan sacudiu a cabeça.
— Eu tenho certeza que não. Só o vi porque ele se moveu de repente.
Não houve necessidade de Halt perguntar a Gilan se ele se moveu. Ele sabia que seu ex-aluno nunca cometeria um erro tão fundamental.
— Você cobriu suas trilhas na volta, certo?
— Claro — respondeu Gilan. — Não se preocupe, Halt, não deixei nenhum sinal de que eu estava lá.
Halt chegou a uma decisão.
— Tudo bem. Podemos pegar algumas horas de sono. Vamos avançar como de costume quando ficar um pouco mais perto do amanhecer. Veja se vocês podem descansar um pouco, pessoal.
Selethen e os araluenses viraram-se e dirigiram-se para as suas tendas respectivas. Todos sabiam o valor de ficar tão descansados quanto a situação permitia.


Infelizmente, enquanto Gilan não deixou rastros, o observador desconhecido não foi tão cuidadoso, ou tão qualificado. E num golpe de má sorte, o caminho que ele tomou quando deixou o acampamento tualaghi levava trezentos quilômetros do acampamento onde as tropas arridi passavam a noite.
Uma hora depois que Selethen partiu com seu grupo, batedores tualaghi, seguindo as pegadas descobertas nas proximidades do seu acampamento, por acaso encontraram os rastros deixados pelo grupo misto araluense e arridi. Eles seguiram com cuidado até que as tropas arridi vieram à vista. Então, tendo uma ampla curva para evitar serem vistos, correram de volta para seus próprios líderes para informar que um grupo armado estava viajando em um curso paralelo ao seu.
Após uma consulta rápida, metade da divisão tualaghi saiu e deu a volta por um curso sudoeste e até que eles também cruzassem o caminho das tropas de Selethen.
Eles pegaram o ritmo a esse ponto e começaram a se aproximar dos arridi desavisados. Halt e Gilan, esperando que, se algum problema acontecesse seria a partir do nordeste, não tinham ideia de que cem guerreiros montados estavam chegando neles a partir do sul. Nem estavam conscientes de que o grupo principal dos tualaghi tinha começado a andar mais rápido, e no ângulo de seu caminho.
Os caçadores se tornaram os caçados.


Eles pararam ao meio do dia, como era seu costume. Foi esse fato que deu aos líderes tualaghi sua última oportunidade para soltar a armadilha que haviam passado o dia a preparar.
Depois que o calor principal do dia já tinha passado, e antes que eles continuassem em seu caminho, os araluenses estavam discutindo ideias para uma possível operação de resgate. Sob o manto da escuridão, um dos dois arqueiros seria capaz de fazer o seu caminho para o campo sem ser visto pelos tualaghi. O problema surgiu quando fossem tirar Erak sem ser visto.
— É por isso que eles o mantêm em campo aberto, é claro — Evanlyn disse. — Se ele escapar, quem procurar nessa direção pode ver onde ele foi.
— Além disso, você precisa encontrar uma maneira de cortar as amarras dos dois camelos — Horace acrescentou.
— Talvez só um — Svengal sugeriu. — Se pudesse cortar as correntes de um lado, ele poderia montar o outro para fora do acampamento.
— Seja apenas um pouco óbvio — disse Gilan. — A combinação de um escandinavo e um camelo não é exatamente difícil perceber, e a última coisa que queremos é uma luta ocorrendo contra duzentos tualaghi.
Halt sentou a um lado, ouvindo em silêncio enquanto seus amigos levantavam sugestões então as rejeitavam. A maior parte destes pensamentos, ele já havia examinado. Mas sempre havia a chance de que uma observação livre poderia desencadear a eventual solução para seu problema. Não tão longe, no entanto, ele pensava triste. No momento, o melhor que podia esperar era continuar como estavam. Se pudessem alcançar as lagoas antes dos tualaghi, poderiam ser capazes de organizar algo – exatamente o quê ele não tinha ideia. Mas a longa experiência lhe ensinara que, se você esperar por muito tempo, cedo ou tarde uma oportunidade inesperada pode surgir.
— Você está quieto, Halt — disse Horace, voltando ao local onde o arqueiro de barba grisalha estava sentado. — Você tem alguma...? — Sua voz silenciou enquanto seus olhos levantaram de Halt até o cume atrás dele, a cerca de cento e cinquenta metros de distância.
— Meu Deus — disse ele, num tom de voz mais urgente — de onde eles vieram?
Os outros seguiram o seu olhar. Eles acamparam em uma grande depressão em forma de pires, escondida da vista de qualquer tualaghi retardatário. Mas o problema com esconder-se da vista é que os outros podem ser ocultados também. Selethen tinha batedores fora, é claro, para além da linha do cume. Mas mais tarde, iriam ver os corpos dos homens deitados, onde os tualaghi os tinham matado.
No momento, sua atenção estava fixada em cima da linha de cavaleiros armados que tinham acabado de se materializar sobre a crista, espalhando-se num semicírculo em uma linha em marcha.
Halt praguejou baixinho e virou-se rapidamente para olhar para trás. Como temia, outra linha de cavaleiros estava no topo do outro lado. Eles estavam encurralados entre os dois grupos – cada um dos quais tinha pelo menos cem homens. Agora, outros também tinham visto o inimigo e as tropas arridi estavam correndo e gritando, apontando para as duas linhas de cavaleiros que os tinham encurralado. A voz de Selethen levantou-se acima dos outros e o momento de pânico passou quando ele começou a formar os seus homens em um círculo de defesa, com os cavalos dentro dela. O quatro araluenses e Svengal rapidamente recolheram as armas e moveram-se para se juntar ao líder arridi.
Selethen amaldiçoou amargamente. Na noite anterior, ele tinha dito sobre o excesso de confiança tualaghi, e agora ele tinha caído na mesma armadilha. Os invasores do deserto eram astutos e imprevisíveis. Ele devia ter sempre assumido que eles poderiam notar no vento o fato de que alguém estava atrás deles. Que tinham descoberto através de um golpe de uma sorte imensa que era desconhecido para ele. Mesmo se soubesse disso, não teria mudado as coisas. Um bom líder deve planejar para o azar.
Conforme Halt e os outros se juntaram a ele, ele acenou com a cabeça por alguns instantes. Não havia nenhum ponto em recriminações, ele sabia. Agora tudo o que podia fazer era criar a melhor defesa que pudessem.
— Você estará lutando contra eles a pé? — Halt perguntou.
O arridi assentiu.
— Nenhum ponto de montar e tentar afastá-los. Estamos muito mal em desvantagem numérica.
— E você estaria se jogando contra eles — comentou Horace. — Toda a vantagem ficaria com eles. Deixe que eles venham até nós.
Selethen olhou para ele, um pouco surpreso. Para alguém tão jovem, Horace tinha entendido a situação tática rapidamente. A maioria dos jovens soldados Selethen teria escolhido partir para cima do inimigo, ele sabia.
Horace viu o olhar, adivinhou o pensamento por trás dele e encolheu os ombros. Ele teve bons professores. Desembainhou a espada agora, a lâmina sibilante fora da bainha.
Svengal estava olhando ao redor do anel de guerreiros arridi. Eles tinham seus escudos travados juntos e cada homem estava armado com uma das lanças delgadas geralmente usadas sobre o cavalo. Além disso, cada um usava um sabre curvado para trabalho de perto.
— Barreira de escudos — ele disse com aprovação. — Bom trabalho.
Era uma tática de batalha padrão escandinava e ele sentiu-se imediatamente em casa. Ele balançou seu enorme machado de batalha experimentalmente, a enorme, pesada lâmina fazendo um som grosso conforme ele passou através do ar. Por ora, ele ia ficar para trás. Mas no minuto em que surgisse uma abertura na barreira, ele iria preenchê-lo. Qualquer guerreiro tualaghi que fosse atacar teria uma surpresa feia esperando por ele.
Horace olhou para ele e lia seus pensamentos.
— Eu vou acompanhá-lo — disse ele calmamente, movendo-se para estar ombro a ombro com o urso nortenho. Svengal sorriu para ele.
— Com nós dois, provavelmente poderíamos enviar o resto destes meninos para casa — disse ele.
Gilan e Halt também ficaram lado a lado, mas no centro do anel formado pelo escudo. Evanlyn olhou para eles, o coração batendo nervosamente no peito. Todos pareciam tão calmos. Ela tinha certeza de que suas mãos tremiam. Por um momento, pensou em pegar seu estilingue de onde ele estava escondido, mas ela percebeu que os dois arcos longos dos arqueiros dariam mais poder de fogo adequado a longa distancia. Em vez disso, ela aceitou um escudo de reposição de Selethen e soltou seu sabre da bainha. Não havia necessidade de retirá-lo ainda, ela pensou. Ela engoliu em seco, nervosa.
Halt a viu e chamou suavemente.
— Evanlyn, venha aqui com a gente.
Enquanto ela se movia para ficar ao lado dos arqueiros, ele apontou para o cume em suas costas.
— Gilan e eu vamos concentrar nosso fogo para frente. Fique de olho nos tualaghi atrás de nós. Quando eles estiverem dentro de cinquenta metros, nos avise e nós vamos trocar.
— Sim, Halt — disse ela.
Sua boca estava seca e ela não confiava em dizer mais. Gilan sorriu para ela.
— Certifique-se de que nós poderemos ouvi-la — disse ele. — Haverá muita gritaria acontecendo.
Ele estava tão relaxado e despreocupado, ela pensou. Sua maneira casual ajudou a aliviar as borboletas que fervilhavam em seu estômago.
Selethen aproximou-se deles agora.
— Eles vão tentar o caminho mais fácil em primeiro lugar — disse. — Uma carga total para ver se podem quebrar a nossa posição.
— Poderá não vir a ser tão fácil como eles pensam — respondeu Gilan, testando a pressão de seu arco.
Selethen o considerou por um momento. Logo, pensou ele, ele iria ver o quão bom estes dois estrangeiros encapuzados poderiam disparar. Ele tinha a sensação de que não ia se decepcionar.
— Posso sugerir-lhe colocar quatro homens com Svengal e Horace? — Halt disse. — Use-os como reserva para qualquer lugar da linha que estiver quebrando.
— Boa ideia — respondeu Selethen.
Eles podiam estar com um quarto do número do inimigo, mas suspeitava que os tualaghi estavam prestes a receber um nariz sangrento. Ele chamou quatro nomes e os homens que ele tinha escolhido abandonaram a parede de escudos e correram de volta para onde ele estava. Os outros fecharam as lacunas onde Svengal deu a ordem aos quatro.
— Basta dizer-lhes para me dar um pequeno lugar — disse Svengal.
Ele estava sorrindo, Evanlyn notou. Finalmente, depois do calor e da areia e os músculos doloridos equitação, Svengal estava prestes a fazer algo que ele realmente gostava. Ela encontrou-se sorrindo para o pensamento.
Halt notou os lábios se contraindo ligeiramente. Boa menina, ele pensou.
Eles ouviram o tilintar dos arreios antes que qualquer movimento fosse perceptível. Então, as duas linhas de cavaleiros começaram a avançar.
— Lá vêm eles — Horace disse calmamente.

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