18 de dezembro de 2016

Capítulo 28

Will e Horace tinham estado cochilando perto da árvore onde Halt estava encostado. Eles eram militantes experientes e sabiam que não havia nada a ganhar mantendo-se tensos, à espera da ação começar. Muito melhor, eles sabiam, era conservar energia e descansar enquanto pudessem. Quando Halt falou, ambos acordaram, com as mãos instintivamente para alcançar suas armas.
— Relaxem  Halt disse a eles. — São apenas batedores.
Ele indicou um ponto a várias centenas de metros de distância, onde a estrada passava por um cume. Três homens armados de repente apareceram, movendo-se furtivamente, como se pudessem evitar serem vistos apenas se curvando. Eles pararam, olhando a vila que parecia pacífica. Um deles fez sombra nos olhos com as mãos. Nada se mexia em Craikennis e o líder dos três batedores, aparentemente decidindo que a aldeia não tinha conhecimento da sua abordagem, voltou para a estrada e acenou para seus companheiros invisíveis para ir em frente.
Gradualmente, os invasores entraram na vista sobre o cume. Eles moveram-se em duas fileiras, uma de cada lado da estrada. Os observadores da linha de árvores podiam ouvir o barulho fraco de armas e equipamentos enquanto eles se moviam. A maioria deles estava a pé, embora Padraig e quatro de seus comandantes estivessem a cavalo. Eram animais de pequeno porte, no entanto, foram criados para lutar como o enorme cavalo de batalha de Horace.
Horace se moveu rapidamente de volta para as árvores e apertou as tiras na cintura de Kicker. O grande cavalo, sentindo o combate iminente, deslocava em expectativa de um pé para o outro, sacudindo a cabeça e fungando suavemente enquanto Horace lhe acalmava e lhe afagava, mantendo um aperto firme em seu freio.
Kicker fora criado e treinado para a batalha, como seu mestre. Horace sentiu um aperto no estômago familiar agora. Não era medo. Mais confiança e energia nervosa quando a adrenalina inundava seu sistema. Ele sabia que, uma vez que ele montasse Kicker e investisse contra o inimigo, ele relaxaria. Foi a espera que o deixou tenso. Ele se questionou se Will e Halt sentiam a mesma coisa enquanto o arqueiro mais velho levava seu antigo aprendiz para o seu ponto de vantagem sobre o monte. Horace sorriu para si mesmo. Mesmo que Will fosse um arqueiro pleno em seu próprio direito, Horace sempre pensava nele como o aprendiz de Halt. Will pensava da mesma maneira, ele sabia.
— Nós vamos ficar abaixo da crista da colina  Halt estava dizendo. — Com apenas nossas cabeças e ombros visíveis, é provável que eles nunca vão ver de onde estamos atirando, ou quão muitos de nós existem.
— Ou quão poucos  Will sugeriu e Halt considerou por alguns segundos antes de concordar.
— Ou quão poucos  disse ele.
Ele olhou para Horace, calmamente ao lado Kicker, falando em voz baixa e suave para o cavalo.
— Horace parece bastante calmo  falou.
Will olhou para o amigo.
— Ele sempre é. Eu não sei como ele consegue isso. Este é o momento em que eu tenho borboletas no estômago do tamanho de morcegos.
Ele não tinha vergonha em admitir seu próprio nervosismo. Halt havia lhe ensinado há muito tempo que um homem que não se sente nervoso antes de uma batalha não era bravo, era estúpido ou tinha excesso de confiança – e uma ou outra circunstância podia revelar-se fatal.
— Ele é um homem bom a ter em suas costas  Halt concordou. Então acenou com a cabeça em direção ao inimigo. — Olhe lá. Eles estão se preparando.
Os bandidos tinham parado seu avanço a cinquenta metros da aldeia. As duas fileiras agora começaram a espalhar-se em duas linhas estendidas. Padraig e seus companheiros ficaram para trás da formação. A partir da aldeia, um grito de alarme foi ouvido, em seguida, alguém começou a tocar um sino. Um homem apareceu na barricada. Mesmo a esta distância, Will e Halt poderiam reconhecê-lo como Conal.
— Pare aí!  ele gritou. — Não avance mais!
Agora houve um crescimento de sons de pânico e de alarme dentro da aldeia. O sino continuou a bater e os homens estavam tomando posições sobre a barricada. Mas eram poucos e penosamente aparecendo alarmados e surpresos. Padraig, obviamente, conhecia seus negócios e compreendeu que nada poderia ser adquirido por negociações. Isso só daria aos moradores mais tempo para organizar suas defesas. Ele puxou da espada e segurou-a acima de sua cabeça.
— Avante!  ele gritou, sua voz soando claramente em todo o campo.
Seus homens reagiram, avançando com uma constante caminhada. Não havia nenhum ponto em correr neste momento. Eles só chegariam sem fôlego e exaustos na barricada dessa maneira.
De sua posição, Halt e Will tinham uma visão lateral-frontal da linha de batalha quando os bandidos avançaram. Era uma posição perfeita para atirar. As duas fileiras começaram a aumentar seu ritmo, movimentando-se agora quando se aproximavam da barricada.
— Três flechas  Halt disse rapidamente. — Atire no centro da primeira fila.
De sua posição por trás deles, Horace observava com algum espanto enquanto os dois arqueiros lançaram seis flechas em uma rápida sucessão. Todas as seis estavam no ar no espaço de poucos segundos. E em poucos segundos, seis homens no centro da linha de avanço caíram. Dois deles não fizeram nenhum som. Os outros gritaram de dor, soltando suas armas. Um tropeçou nos homens em torno dele enquanto ele cambaleou em um círculo, tentando puxar a flecha do seu ombro. Então ele caiu de joelhos, gemendo em agonia.
Aqueles ao lado e atrás dos homens atingidos pararam na confusão. A linha de avanço quebrou-se quando o centro parou e as duas alas continuaram em frente, sem saber o que tinha acontecido.
— Flanco esquerdo  disse Halt e os dois arcos longos cantaram sua canção terrível mais uma vez.
Outros cinco homens caíram. Will franziu a testa com raiva. Seu segundo tiro havia sido ineficaz. Seu alvo, vendo um homem próximo afundar no chão, tinha jogado involuntariamente seu escudo para cima e a flecha de Will tinha batido nele. Irritado, Will soltou outro tiro e o homem caiu, a flecha para baixo em um arco acima da borda do escudo.
Mas, apesar do erro inicial de Will, o efeito global da segunda tentativa foi bem sucedido. A extremidade esquerda da linha parou e os homens olharam para fora, tentando ver de onde esta nova ameaça tinha vindo. Isto significava que a direita estava avançando sozinha, e que abrangia os últimos metros para a barricada em uma corrida, deixando escapar um rugido quando eles foram.
Só para serem respondidos por um rugido de raiva e de correspondente desafio quando uma massa inesperadamente grande de defensores apareceu acima da barricada, empurrando para baixo os atacantes que tentavam escalar a barreira improvisada de carroças, baús, mesas, fardos de feno e itens ímpares de móveis e madeira.
Algumas das armas dos defensores eram improvisadas também, foices e pás montadas em eixos longos estavam espalhadas entre as lanças e espadas que estavam sendo empunhadas pelos defensores. Will viu várias forquilhas serem utilizadas também. Mas, improvisados ou não, foram eficazes contra os atacantes, que estavam em desvantagem quando tentavam escalar a barricada.
A ala direita, isolada do resto da força de ataque, foi barbaramente atacada enquanto tentava romper as defesas. Eles recuaram, deixando um número de seus companheiros sem vida deitado no chão e sobre a própria barricada. Ao invés de ser parte de um ataque coordenado ao longo de toda a linha, eles tinham pagado a pena por agredir uma posição bem defendida por conta própria.
Padraig enfureceu-se com seus homens, incitando o cavalo para a frente e gritando com o resto da linha para cima e fechando a lacuna. Ele percebeu que as flechas estavam vindo de sua esquerda, mas não pôde ver nenhum sinal de arqueiros. A partir do número de seus homens que tinham caído com a saraivada de flechas, ele estimou que devia haver pelo menos meia dúzia de arqueiros disparando do abrigo das árvores.
Através dos olhos apertados, ele viu um lampejo vago de movimento de um pequeno monte. Dez segundos depois, mais três homens no centro da linha foram atingidos por flechas.
Ele gritou com um esquadrão de uma dúzia de homens na retaguarda. Eles estavam todos armados com espadas ou maças, e a maioria deles tinha escudos. O comandante do pelotão olhou para ele, uma pergunta sobre o seu rosto, e Padraig apontou com sua espada para o monte.
— Arqueiros. Por trás desse monte! Destrua-os!
Arqueiros sempre estavam levemente armados, ele sabia. E eles eram covardes que se afastariam ao primeiro sinal de uma ameaça real. Eles nunca ficariam contra um ataque por uma força de homens armados, protegidos por escudos. A dúzia de homens saiu fora da linha atrás de seu líder de esquadrão. Ele acenou para a frente e começaram a avançar para o monte com um grito de fúria.
Halt viu Padraig parar e olhar. O viu enviar o esquadrão para a sua posição. Não havia necessidade de pânico, no entanto, ele pensou.
— O grupo de comando  ele disse a Will. — Derrube-os.
E enquanto o arqueiro mais jovem enviava uma saraivada rápida mirada em Padraig e seus subordinados, Halt aproveitou o tempo para afinar a dúzia de homens correndo em direção a eles. Um escudo, só podia abranger um pouco do corpo de um homem e os bandidos não tinham ideia da precisão que seus adversários poderiam alcançar. Uma flecha através da panturrilha, coxa ou ombros de um homem correndo iria impedi-lo tão eficazmente quanto um tiro para matar, Halt sabia. Um após outro, os homens correndo começaram a cair ou vacilar.
A primeira flecha era destinada a Padraig. Mas a sorte de Will estava ruim naquele dia. Conforme ele lançou, um dos tenentes de bandido incitou seu cavalo para a frente para falar com o seu líder e a flecha o derrubou da sela. Will praguejou quando percebeu que Padraig estava incólume. Ele já havia enviado mais três tiros, tendo em vista os homens em torno dele.
No espaço de alguns segundos, Padraig encontrou-se sozinho, cercado por cavalos sem cavaleiros, enquanto seus comandantes estavam deitados se contorcendo na grama. Avaliando a situação, ele escorregou da sela, colocando seu cavalo entre ele e o monte.
Will estava entalhando outra flecha, mas Halt o deteve.
— Guarde-a  alertou.
Ele tinha uma ideia melhor de como Padraig deveria ser tratado. Além disso, eles tinham um problema mais imediato. Os sete bandidos restantes estavam se aproximando e agora ele se virou e acenou para Horace, apontando para os homens correndo.
— Horace! Eles são seus!
Então, à Will, ele disse:
— Cubra Horace se ele precisar.
Horace não precisava de convite. Ele bateu os calcanhares contra os lados de Kicker e o cavalo poderoso avançou pesadamente, ganhando velocidade como um rolo compressor trovejando. Ele explodiu de uma das linhas das árvores e os bandidos se aproximando o viram pela primeira vez. Eles pararam em pânico, olhos fixos nos dentes arreganhados do cavalo e na longa e brilhante espada na mão de seu cavaleiro.
Eles começaram a recuar, mas estavam muito atrasados. Kicker bateu em dois deles, arremessando um para o lado e atropelando o outro. Horace derrubou um homem à sua direita, então, sentindo o perigo do seu outro lado, pressionou o joelho direito nos nervos de Kicker.
Kicker respondeu de imediato, girando em um semicírculo. Seus ombros se chocaram com um bandido que estava prestes atacar Horace. O impacto arremessou o homem a vários metros de distância.
Quando o cavalo voltou para os outros quatro, outro bandido já estava avançando, uma maça longa em ambas as mãos, recuada por um golpe mortal. Mas as reações de Horace eram um relâmpago rápido e sua espada investindo pegou o homem no ombro, fora do seu colete de sua armadura. O bandido cambaleou para trás, deixando cair a maça quando tentava conter o jorro de sangue da ferida.
Horace rodou Kicker novamente para examinar as costas, os cascos prontos para atacar qualquer invasor em potencial. Mas não havia necessidade. Um sexto criminoso já estava caindo de joelhos, olhando com descrença a flecha preta enterrada no peito. Sua cabeça pendia pra frente.
O único sobrevivente olhou para seus companheiros, quebrados e dispersos, alguns deles ainda deitados, outros tentando desesperadamente rastejar para longe dos terríveis cavalo e cavaleiro. Então ele se virou e correu, jogando fora sua espada quando foi.
Horace virou o cavalo de novo, não certo do que fazer a seguir. Ele olhou para o monte e viu Halt apontando para Padraig, ainda desmontado e abrigado atrás de seu cavalo.
— Pegue o líder!  Halt gritou.
Ele olhou rapidamente para a aldeia. Os bandidos tinham se recuperado após a ruptura inicial de seu ataque. Custou-lhes um monte de vidas, mas agora estavam pressionando duramente os defensores. A chave para a situação era Padraig, Halt percebeu. Se os bandidos o vissem derrotado, eles se encontrariam sem líder e desistiriam.
Horace acenou com a espada em reconhecimento e girou Kicker novamente. Ele podia ver o líder foragido se abrigando das flechas atrás de seu cavalo. Os lábios Horace franziram em desprezo quando percebeu que Padraig também estava parado bem longe da batalha na barricada. O cavaleiro bateu em Kicker com os calcanhares e começou a galope para o bandido.
Padraig ouviu o som de aproximação dos cascos. Tinha visto com temor quando Horace dispersou sete de seus homens com absoluta facilidade. Agora, o guerreiro com a insígnia do nascer do sol vinha atrás dele. Ele decidiu que ia arriscar as flechas e subiu na sela, girando seu cavalo e o definindo a um galope em direção ao sul.
Mas Kicker, apesar de sua lenta aceleração inicial, era mais rápido do que o cavalo do bandido, e ele começou gradualmente a diminuir a distância entre eles. Padraig ouviu o casco batendo mais perto. Ele olhou para trás com medo, e viu que o jovem guerreiro estava quase em cima dele. Ele percebeu, com um choque de surpresa, que seu perseguidor era apenas um menino. O rosto era jovem e sem barba. Talvez tivesse sido um acaso que ele tivesse vencido os sete homens, Padraig pensou. Afinal, seu grupo era de assassinos e bandidos, não homens lutadores treinados, enquanto Padraig tinha sido treinado como um soldado. Ele virou o cavalo para enfrentar seu perseguidor, tirando sua própria espada e colocando seu escudo no braço esquerdo.
Horace parou Kicker a poucos metros de sua pequena vítima. Ele viu o ódio brilhando nos olhos do homem, pegando no escudo e espada. Padraig sabia o que estava fazendo, Horace pensou.
— Jogue a espada para baixo e se renda. Eu vou dizer isso uma única vez  ele disse ao líder dos bandidos.
Em resposta, Padraig rosnou e levou o seu cavalo para a frente, balançando um corte em cima de Horace. Kicker dançou facilmente para o lado e Horace desviou a espada com seu escudo. Respondeu seu golpe batendo no escudo de Padraig e jogando o outro homem com força por trás, quase derrubando-o. Mas Padraig recuperou-se, virou o cavalo e montou desajeitadamente para outro ataque. Ele atacou Horace cegamente e o jovem guerreiro pegou os golpes facilmente em seu escudo e espada, contente em Padraig cansar-se.
Finalmente, Padraig recuou, o peito arfante com o esforço, o suor escorrendo pelo rosto. Ele olhava em descrença para seu adversário. Horace estava respirando facilmente, sentado relaxado na sela.
— Não temos de fazer isso  disse Horace calmamente. — Deixe cair a espada.
Era a calma atitude sem afobação que fez alguma coisa bater dentro de Padraig. Ele lançou-se novamente para a frente, balançando a espada para baixo em um arco vicioso. Desta vez, quando Horace desviava com a própria lâmina, ele lembrou as palavras de Sir Rodney, seu próprio mentor no Castelo Redmont anos atrás. “Dê qualquer adversário a chance de se render, mas não se arrisque com ele. Alguma coisa sempre pode dar errado em um duelo. A cinta pode se prender, uma rédea se cortar, um golpe de sorte que passa através de sua armadura. Não se arrisque.”
Ele suspirou. Tinha dado duas oportunidades a Padraig. Rodney estava certo. Dar mais seria insensato. Quando ele desviou a espada do hiberniano, ele rapidamente trouxe sua própria lâmina e martelou quatro cortes rápidos no homem. Sua espada bateu várias vezes no escudo do renegado, amassando e dobrando fora de forma quando Padraig o segurou alto, encolhido sob ele. Então, quando o som do quarto curso ainda estava tocando em todo o campo, Horace girou um rápido retrocesso para a esquerda, utilizando a dinâmica do giro para trazer a longa lâmina em um corte antecipado nas costelas expostas de Padraig.
A sensação molhada esmagadora quando o ataque bateu em seu corpo disse a ele que fora um golpe fatal. Padraig permaneceu na posição vertical por alguns segundos, com uma expressão perplexa no rosto. Então, toda a expressão sumiu e ele caiu de lado da sela.
À medida que a batalha ainda enfurecia-se com as barricadas, vários dos atacantes nas fileiras traseiras se viraram para assistir o encontro. Agora viram seu líder cair ao chão, quando o guerreiro montado lhe dava um golpe final esmagador. Eles procuraram seus tenentes por ordens. Mas eles foram mortos ou feridos pelas rajadas de flechas de Will. Aos poucos, alguns desses na retaguarda começaram a desistir, correndo para o sul. Dentro de alguns minutos, os pingos tornaram-se uma inundação e os renegados dispararam, sem líderes ou direção, para longe das barricadas, deixando metade do seu número morto ou ferido no campo, ou jogado sobre a barricada.
A batalha de Craikennis estava acabada.

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Boa leitura :)