18 de dezembro de 2016

Capítulo 18

Ford Duffy se localizava em uma curva, longa e lenta no rio.
Durante centenas de anos, a ação da água que atravessava a curva tinha desgastado a margem, fazendo o rio tornar-se gradualmente mais largo. Conforme isso aconteceu, o movimento da água se espalhou por uma área maior, e sua velocidade e profundidade foram reduzindo tanto, fornecendo um ponto de passagem para os viajantes. Não havia nenhuma razão lógica para que as pessoas na rua não devessem interromper sua viagem em qualquer ponto ao longo do caminho, mas os viajantes tendiam a olhar para marcos ou recursos significativos para sentar, relaxar e desfrutar de uma refeição. Ford Duffy, com seus amplos e planos bancos de grama, abrigados por salgueiros, providenciava uma localização ideal.
Como era frequentemente o caso, o fato de que os viajantes eram atraídos para um local resultou no crescimento de um pequeno povoado concebido para servir suas necessidades. As árvores foram derrubadas e havia um pequeno amontoado de prédios ao lado do riacho.
Ou não havia mais. Will desmontou e caminhou para frente para olhar ao redor. Ele estudou os restos enegrecidos do que tinha sido um grupo de edifícios, onde nuvens de fumaça ainda surgiam em alguns lugares. O maior, que fornecia alimentos e bebidas aos transeuntes, tinha sido armazém de um único andar, gradualmente crescendo ao longo dos anos.
Will adivinhou, e corretamente, que ele tinha fornecido alojamento durante a noite para quem quisesse. Agora, menos de metade do edifício permanecia. O resto era um amontoado de cinzas negras. O telhado tinha ido embora, evidentemente, sendo feito de palha. A lama e as paredes de taipa tinham rachado no calor do fogo que tomou conta do prédio e entraram em colapso. Mas algumas partes da estrutura de madeira permaneceram no local – o esqueleto de vigas e pilares enegrecidos que cambaleavam precariamente sobre os restos carbonizados de camas, mesas, cadeiras e outros móveis.
Havia vários tonéis meio queimados em um cômodo. Will adivinhou que lá deveria ter sido o bar, onde os viajantes sedentos poderiam relaxar com um copo de cerveja. Notavelmente, demonstrando a natureza caprichosa de um incêndio como este, um canto se manteve relativamente intocado e havia várias garrafas escuras ainda de pé em uma prateleira atrás da bancada em colapso carbonizado que tinha sido o bar.
Cautelosamente, Will fez seu caminho através das cinzas e escombros e pegou uma garrafa. Ele tirou a tampa dela e cheirou a rolha, franzindo o nariz em desagrado ao cheiro forte de aguardente barata. Ele recolocou a rolha e foi devolver a garrafa a seu lugar, mas então um pensamento lhe ocorreu. Poderia vir a calhar numa data posterior. Então colocou-a em um bolso interior.
O arqueiro fez o caminho de volta para fora das cinzas e caminhou em torno do edifício central em ruínas, voltando sua atenção para as outras três estruturas destruídas.
Uma tinha sido os estábulos, colocados atrás da construção principal. Não havia nada lá. Ele queimou ferozmente, as chamas ainda não extintas pela chuva pesada que tinha salvado partes do edifício principal.
— Provavelmente cheio de palha  disse ele para si mesmo.
O feno seco teria sido um perfeito combustível, desafiando os esforços da chuva para sufocar as chamas. Além do estábulo arruinado havia outros dois edifícios menores. Em frente de uma casa estava uma lareira de pedra, onde uma variedade de ferramentas de ferreiro – martelos, alicates e furadores – estavam dispersos. “Fazia sentido”, ele percebeu, “uma se oficina estabelecer aqui.” Havia uma abundância das trocas comerciais decorrentes da passagem de viajantes que necessitavam reparar vagões, ferraduras dos cavalos ou tachas remendadas.
O outro edifício tinha sido provavelmente uma residência – talvez para o dono da oficina e sua família. Havia pouco dele agora. O pequeno povoado tinha um sentimento desesperado para isso – deserto e sem vida.
Quando a última palavra veio a sua mente, ele se tornou consciente de algo mais – o agora familiar cheiro azedo e nauseante dos corpos em decomposição. Enquanto caminhava mais para o fundo da oficina, ele via várias formas de carcaças no campo pequeno atrás dele. Ovinos, em sua maioria. Mas havia também um corpo encolhido peludo que tinha sido o cão que os guardava.
Os sobreviventes do ataque deviam estar enterrados ou levando os corpos das vítimas humanas. Mas não tinham tempo ou inclinação para eliminar os restos dos animais.
— Não posso dizer que os responsabilizo  disse ele, e voltou para o prédio principal, onde o forte cheiro de madeira queimada e cinzas mascaravam o cheiro desagradável de decomposição.
Ele começou a andar em torno do local por trilhas, parando quase que imediatamente à visão de uma grande mancha marrom-avermelhada na grama na encosta que conduz à rasa do rio. Sangue.
Havia mais sinais nesse ponto. Pegadas fracas, agora, depois de alguns dias se passarem, e as marcas de vários cavalos que tinham montado a partir do rio. As pegadas eram profundas e facilmente visíveis na terra amolecida – muito mais profunda do que um animal teria saído a pé. Estes cavalos tinham estado galopando. E um deles teve um galope justamente no local onde a grande mancha de sangue ainda marcava a grama.
Ele olhou ao redor, desde o rio até o prédio principal, imaginando o que tinha acontecido.
Os invasores tinham atravessado o rio, então, liderados por vários homens montados, tinham chegado acima da inclinação rasa, através da campina aberta gramada. Um dos homens de Ford Duffy tinha corrido para frente para detê-los – ou talvez atrasá-los enquanto os outros tentavam escapar. E ele tinha sido cortado aqui.
Will procurou ao redor da área imediata e logo encontrou uma foice, a poucos metros de distância, quase escondida pela grama alta. Ele virou-a com a ponta da bota. Agora, as pequenas manchas de ferrugem estavam cobrindo a lâmina curvada. Ele balançou a cabeça. A arma improvisada teria dado a seu proprietário pouca chance contra os invasores determinados. Ele havia sido cortado sem um segundo reflexão. Provavelmente, uma espada ou um golpe de lança, Will pensou, uma arma que teria dado a seu proprietário um alcance mais longo do que a foice de cabo curto. O defensor desesperado e corajoso nunca tinha realmente esperança de se defender.
Ele seguiu as pegadas de volta até a inclinação de alguns metros. Um cavalo tinha desviado para a direita e ele seguiu para outra mancha de sangue marrom meio seca. Ele deixou-se cair em um joelho para estudar o terreno mais de perto e viu o leve rastro de pegadas na grama.
Pequenas pegadas. Uma criança.
Ele fechou os olhos por alguns instantes. Ele podia ver a cena em sua mente. Um menino ou menina, espantada com o galope, gritando, tentou correr para o abrigo das árvores. Um dos invasores tinha balançado para fora da linha para perseguir a pequena figura correndo. Então ele cortou sua vítima pelas costas. Sem piedade. Sem misericórdia. Ele poderia ter deixado a criança escapar. Que mal poderia ter feito um filho deles? Mas ele não tinha deixado.
Os lábios de Will se juntaram em uma linha dura quando percebeu que esta atrocidade fora cometida, pelo menos aparentemente, em nome da religião.
— É melhor você rezar para que seu deus o proteja  disse ele calmamente.
Depois levantou-se da posição agachada que assumiu para ver as trilhas. Não havia nenhum ponto de estudar mais sobre os eventos que tiveram lugar aqui. Ele conhecia o esquema geral, e podia imaginar alguns dos detalhes também.
Agora era hora de seguir estes assassinos de volta para seu covil, onde quer que fosse. Ele montou em Puxão novamente e levou o pequeno cavalo para dentro do rio. Os invasores tinham vindo pelo outro lado. Presumivelmente, voltaram para lá também.
A água não passava da barriga de Puxão e havia pouca corrente para enfrentar. O pequeno cavalo nadou facilmente através do fundo de areia até à outra margem.
Inclinando-se para fora da sela, Will procurou por trilhas do grupo que retornou. Não demorou muito para encontrá-las. Tinha sido um grande grupo, talvez vinte ou trinta homens, ele estimou. Era certamente o maior grupo a ter cruzado Ford nos poucos dias que antecederam, por isso as trilhas estavam fáceis de seguir. Adicionado a isso, eles não fizeram nenhuma tentativa para cobrir o sinal de sua passagem, embora talvez uma pessoa sem a habilidade dos arqueiros no monitoramento não fosse capaz de segui-los. Ou talvez os atacantes simplesmente não esperavam que ninguém ousasse tentar.
“Que é o caso mais provável”, Will pensou. Eles estavam saqueando, matando e queimando toda a Hibernia, praticamente sem oposição, durante meses. Era lógico que eles teriam começado a acreditar que não havia ninguém que pudesse ser uma ameaça para eles. Will sorriu melancolicamente para si mesmo enquanto seguia o rastro de pegadas de pés e cascos para o sudoeste.
— Apenas continuem acreditando nisso  ele disse.
Puxão balançou a cabeça curiosamente ao som inesperado da voz do seu mestre. Will deu um tapinha no pescoço grosso tranquilizador.
— Nada  disse ele. — Apenas me ignore.
Puxão sacudiu a cabeça por alguns instantes. Ótimo. Deixe-me saber se você quiser conversar.
O grupo de ataque tinha se movido para uma trilha estreita e agora havia uma menor necessidade de pesquisa para cada impressão de calcanhar, cada reentrância no chão úmido. Tempo suficiente para que quando ele chegasse a uma bifurcação na pista. No momento, Will poderia simplesmente seguir a pista, observando os sinais ocasionais de um grupo de pessoas que passaram pelo local – galhos quebrados, linhas de tecido capturadas em galhos e em alguns pontos, montes de excrementos secos de cavalo. Este tipo de monitoramento ele poderia fazer dormindo, pensou.
Eventualmente, a trilha bifurcou e ele viu que o grupo havia divergido para a esquerda, seguindo a menor das duas trilhas. O chão começou a aumentar gradualmente a cobertura de árvores, embora ainda substancial, foi diminuindo enquanto subiam mais alto.
Em meio à distância, Will poderia ver os penhascos íngremes de um barranco. Tinha a sensação de que estava chegando ao fim de sua busca. Ele duvidava que os saqueadores tivessem subido o barranco. A desconsideração deles para a possibilidade de que podiam estar sendo seguidos ditava contra eles. Se não tivessem tomado medidas para cobrir seus rastros, duvidou que iriam se preocupar com a dificuldade de subir a linha proibida de penhascos de granito preto, apesar de fazê-lo teria dado um santuário quase inexpugnável.
Ele freou Puxão, farejando o ar experimentalmente. Havia um traço de algo sobre a brisa leve – algo que era apenas um pouco inesperado, um pouco fora do lugar. Ele virou a cabeça de um lado para o outro, ainda cheirando, tentando determinar o que era. Então o pegou.
Fumaça. Ou melhor, cinzas. Cinzas molhadas de uma fogueira morta.
Eles se moveram, o cheiro se tornando mais forte e mais pungente. Cem metros mais à frente no caminho, ele encontrou a sua fonte, em um ponto onde a trilha se alargava para formar uma clareira substancial. Havia indícios de que os atacantes tinham acampado aqui durante a noite. Havia círculos escurecidos de quatro fogueiras e espaços achatados na grama, onde os homens tinham se enrolado em seus cobertores e dormido. Mais esterco estava onde meia dúzia dos cavalos do grupo tinha ficado.
Will sentou-se num toco de árvore e considerou a cena, Puxão o observava com os olhos inteligentes.
— Eles acamparam aqui, então não podemos estar muito perto de seu destino final  disse ele.
Isso fazia sentido quando pensava sobre o barranco que tinha visto anteriormente. Devia estar ainda uma boa cavalgada de meio dia de distância de sua posição atual. Se a escuridão estivesse se fechando quando eles chegaram a este ponto, teria sido um lugar ideal para acampar.
— Pelo menos sabemos que estamos no caminho certo  falou para Puxão e o pequeno cavalo inclinou a cabeça para um lado.
Eu nunca duvidei disso.
Will sorriu para ele. Às vezes, questionava como eram suas interpretações das mensagens ditas por Puxão. E se perguntou se outros arqueiros conversavam com seus cavalos da maneira que eles faziam quando estavam sozinhos. Ele tinha uma suspeita de que Halt o fazia, mas nunca tinha visto a prova do fato.
Ele se levantou, olhando para o céu. Havia ainda três ou quatro horas de luz. Se a trilha permanecesse tão fácil de seguir como tinha sido até agora, não havia nenhuma razão para que ele não atingisse o acampamento dos invasores naquela noite.
Ele voltou a cavalgar. O caminho aumentou um pouco e apesar de ainda estar gradualmente subindo uma encosta, tendendo ao vento e uma torção inferior ao que tinha anteriormente. Não havia necessidade de se proceder lentamente. Ele podia ver onde a trilha levava e não havia nenhuma chance na próxima hora ou duas de chegar próximo dos invasores. Eles estavam, pelo menos, dois dias à frente dele. Então ele deixou Puxão cair em um galope fácil, comendo os quilômetros abaixo deles.
À medida que o dia avançava, as falésias pretas se aproximaram. Logo após o meio da tarde, o sol caiu para trás, deixando a zona rural circundante em sombra. Quando estimou que o talude estivesse à uma hora de distância, Will diminuiu Puxão até parar.
Ele desmontou do cavalo e ambos descansaram por dez minutos, despejando um pouco da água de seu cantil em um balde de couro pequeno dobrável de modo que o cavalo pudesse beber. Ele tomou um gole e mastigou um pedaço de carne seca defumada. Sorriu discretamente quando pensava em Horace resmungando sobre tais rações. Will gostava bastante do sabor da carne defumada. A mastigação, naturalmente, era outra questão. Ele poderia gostar do sabor, mas a consistência era semelhante a uma bota velha.
Ele remontou e incitou Puxão para frente. De agora em diante, ele avançaria com cautela. Com base nas provas até agora, era pouco provável que os atacantes tivessem uma rede externa de sentinelas em torno de sua sede, mas nunca feria ter cuidado. Ele cutucou Puxão em um sinal e o cavalo andou levemente, escolhendo o seu caminho cuidadosamente como tinha sido treinado para fazer, seus cascos fazendo soar muito pouco sobre a terra úmida da pista.
Mais uma vez, foi o seu nariz, que lhe deu aviso. O cheiro inconfundível da queima de lenha fresca soprou através das árvores para ele. Eles estavam andando ao longo da crista de um barranco e os rochedos negros apareceram em frente, parecendo perto o suficiente para os tocar. Elas estavam apenas uma ou duas centenas de metros de altura. Não era a maior falésia que ele tinha visto. Mas suas faces eram pura, brilhante pedra negra. Seriam intransponíveis se não houvesse alguma fenda tênue na faixa que conduzia ao topo. O cheiro de fumaça estava mais forte agora, e ele pensou ouvir o som fraco de vozes. Fez Puxão parar e escorregou da sela.
— Fique aqui  disse ele e moveu-se silenciosamente até a próxima curva da trilha.
Ele tinha retomado o seu manto de arqueiro quando deixou o acampamento naquela manhã. Agora passava como fantasma entre as árvores, aproveitando a luz da tarde incerta que o tornava quase impossível discernir.
Na curva, ficou na sombra das árvores e encontrou-se procurando pela paisagem por um espaço aberto no sopé das falésias. Tendas estavam montadas de maneira irregular, linhas e fogueiras brilhavam entre elas. Ele podia ver os homens se deslocando entre as tendas, ou sentados em volta do fogo. Estimou que devia haver pelo menos cento e cinquenta homens acampados abaixo dele. Homens armados, observou.
Ele pensou sobre a forma como o povo de Craikennis indeferira a ameaça de uma invasão, e sua confiança nos seus próprios números. Se um grupo desse porte atacasse uma cidade como Craikennis, os defensores teriam pouca chance de resistir.
Ele escorregou para o chão, de costas contra uma árvore e estudou o acampamento pela próxima hora, até que a noite caiu. Ele gradualmente identificou a maior tenda, a central do acampamento. A julgar pelo número de homens indo e vindo de lá, ela deveria ser a sede do líder. Igualmente importante, como a noite caía, ele observava a defesa sendo definida – um semicírculo de sentinelas que assumiram as suas posições quando o terreno cedia à linha de árvores novamente. Até este grupo, confiante como eles eram, não acampava à noite sem alguma forma de proteção.
Ele observou que um homem havia se movido um pouco mais nas árvores de seus vizinhos. De sua posição elevada, Will podia vê-lo facilmente. E ele podia ver que o homem não seria visível para seus colegas sentinelas. Talvez ele tivesse encontrado um local mais confortável para passar horas em seu relógio. Ou talvez preferisse não estar constantemente sob o olhar do comandante da guarda.
De qualquer maneira, foi um erro – e um que Will planejava tirar vantagem.

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Boa leitura :)