18 de dezembro de 2016

Capítulo 17

Ladeado por uma escolta de uma dúzia de guerreiros arridi, o pequeno grupo seguiu Selethen enquanto ele abria o caminho para o centro da cidade, onde o khadif, a residência oficial do wakir, estava localizado.
Conforme se afastaram do porto e da influência da fria brisa do mar, a temperatura começou a subir. Era um calor pesado, seco e os três arqueiros estavam gratos por terem mudado para suas capas novas.
Os arqueiros, Horace e Evanlyn mantiveram seus olhos para frente, como convinha a dignidade de uma missão diplomática. Svengal não sentia essas inibições. Ele olhou ao redor, curiosamente, observando tudo na cidade. A abordagem para a praça da cidade foi semelhante a que ele havia feito algumas semanas antes, em companhia de Erak, apesar de terem se aproximado do lado oposto da cidade.
A rua estreita era ladeada pelos mesmos inexpressivos edifícios brancos. Os telhados eram planos e de vez em quando ele via rostos morenos curiosos espiando por cima das balaustradas para o pequeno grupo, sem dúvida, atraídos pela sólida caminhada escoltada na rua.
Ele estudou as casas que passaram. Havia poucas janelas, varandas ou outras aberturas para a rua. Mas agora que tinha visto o interior da pousada, percebeu que as casas dos arridi tendem a olhar para dentro, para pátios sombreados centrais, onde os habitantes relaxavam.
Eles chegaram ao espaço aberto da praça. Ao passarem de fora da rua estreita para a ampla área pavimentada, Svengal observou barricadas de madeira dobradiças para trás contra as paredes de cada lado. Era óbvio que elas eram uma instalação permanente.
Pena que ele não as tinha notado da última vez, ele refletia, ou percebido sua importância.
Selethen os levou pelo centro da praça. A fonte que Svengal havia notado em sua visita anterior agora estava funcionando e ele podia ouvir o barulho musical de água caindo.
Engraçado como só o som da água a correr fazia um homem se sentir um pouco mais frio de alguma forma, ele pensou. Estava prestes a compartilhar esse conhecimento com os outros, mas, pela primeira vez, percebeu suas expressões firmes e percebeu que poderia não ser o tempo ocioso para bate-papo.
Eles pararam na sombra fresca do terraço com colunas. As portas maciças de bronze estavam abertas neste momento e Selethen ficou de lado, gesticulando para que o precedessem.
Suas tropas se espalharam para os lados da porta.
Evanlyn liderou o caminho, com Halt um passo atrás dela. Gilan, Will e Horace andaram lado a lado e Svengal correu para alcançá-los, parando ao lado de Horace.
— Eles tem um belo lugar aqui.
O jovem guerreiro sorriu para ele.
Depois da forte luz da manhã do lado de fora, refletida na quantidade de edifícios brancos, o interior do edifício parecia estar escuro, e levou alguns segundos para seus olhos se ajustarem. Mas era agradavelmente fresco, Svengal observou com gratidão.
Eles estavam sozinhos em uma sala grande, obviamente, o salão de audiências do wakir. Em três dos lados havia outras salas e galerias de segundo andar, onde as portas para os quartos eram ainda mais visíveis. Mas o corredor central tomava a altura de dois andares do edifício. Ele estendia para cima para um teto arqueado, onde foram inteligentemente projetadas aberturas de vidros duplas e defletores de luz indireta entrando na sala, sem trazer o calor que viria com a luz solar direta.
As paredes eram pintadas de branco, enquanto o chão era de azulejos era decorado por mosaicos, com um padrão global de luz azul. A frieza dos azulejos sob os pés parecia irradiar para cima, contribuindo para a sensação de frescor no cômodo grande.
O quarto ao lado do aposento onde eles haviam adentrado era o local onde o wakir recebia as delegações. Havia uma cadeira alta de madeira, esculpida em intrincados padrões e muito decorada com talha dourada e tinta vermelha, de pé em uma posição central, sobre um trono ligeiramente levantado. Vários bancos baixos, presumivelmente, para aqueles que queriam uma audiência, estavam distribuídos para cada lado.
Evanlyn parou a alguns passos na sala, à espera de novos desenvolvimentos. Ela olhava para frente, sabendo que seria um erro olhar para Halt por um conselho. Isso mostraria a qualquer observador invisível que ela estava insegura, e não no comando da expedição. Ela sabia que se Halt quisesse dar-lhe conselhos, ele iria fazer isso de uma maneira discreta. No momento, estava contente de seguir seu exemplo. Ele parou meio passo atrás dela e à sua direita. Os outros pararam também.
Selethen parou ao lado dela e falou calmamente:
— O wakir estará chegando em alguns instantes.
Ele fez um gesto em direção ao palanque levantado. Sua intenção era óbvia. Eles deveriam avançar e aguardar a chegada do wakir.
— Quando ele chegar — Evanlyn disse em uma voz clara  e forte — nos juntaremos a ele.
Will viu o ligeiro movimento da cabeça de Halt quando o arqueiro assentiu. Havia uma questão de protocolo, e ainda mais importante, dignidade, aqui. Eles haviam discutido o sistema local de classificação e nobreza no navio.
O wakir era o chefe local, com autoridade sobre a província de Al Shabah, e respondia perante o emfikir, o governante nacional. Isso lhe fazia o equivalente a um barão em Araluen. E desde que a província de Al Shabah era uma importante província, este wakir seria um barão sênior, o equivalente a alguém como Arald.
Mas Cassandra era uma princesa e era muito superior na classificação de qualquer governante local. Não seria decente para ela ficar esperando enquanto o wakir demorava a chegar. Claro que, como chefe de uma delegação, ela tinha que mostrar alguma deferência à sua posição. Ela não poderia, por exemplo, insistir para que ele viesse a ela na pousada.
Parando aqui, dentro da entrada para a sala de audiência, era um compromisso que servia tanto a dignidade dela quanto a do wakir. Halt olhou para o capitão arridi conforme ele registrava sua declaração. Ele pensou ver uma pequena luz de aprovação lá também. Ocorreu-lhe que talvez o senso de autoestima e confiança de Evanlyn estava sendo testado – e isso provavelmente não seria a última vez que isso aconteceria.
— Vou informar Sua Excelência — disse Selethen.
Desta vez, Halt teve certeza que ele viu o menor vestígio de um sorriso no rosto escuro antes do alto guerreiro se afastar.
Ele desapareceu em uma das muitas portas laterais. Provavelmente seriam galerias e corredores que funcionavam no comprimento do edifício, Halt pensou, bem como escritórios e salas para o pessoal do wakir.
Agora que estavam sozinhos, sentiu que era um momento oportuno para deixar Evanlyn saber que tinha agido corretamente.
— Muito bem — disse ele em voz baixa.
Ela não virou para olhar para ele, mas do ponto de vista que ele tinha, viu seu movimento da maçã do rosto e sabia que ela tinha permitido um leve sorriso tocar seu rosto.
— Não estava certa do que fazer — ela murmurou de volta para ele.
— Confie nos seus instintos — ele disse a ela.
Ela sabia mais sobre estas situações que ela pensava, ele pensou. Ela passou anos ao lado de Duncan e era perspicaz e inteligente.
— Quando em dúvida — ele acrescentou — seja pomposa.
— Não me faça rir, Halt — disse ela com o canto da boca. — Estou tão nervosa quanto um gato aqui.
— Você está indo bem — disse ele.
Quando ele disse isso, uma porta se abriu na extremidade oposta da sala, no lado esquerdo, e meia dúzia de homens surgiu liderados por um homem que só poderia ser o wakir.
Ele era uma figura decepcionante, Will pensou. Até agora, só tinha experiência de Selethen e seus soldados. Eles eram altos e magros e tinham a aparência de homens treinados para lutar. O wakir parecia um escrivão - um hilfmann, pensou ele, lembrando seu antagonista desprezado no Tribunal de Justiça Escandinavo.
O wakir era uma boa cabeça menor do que qualquer dos outros, em sua comitiva. Uma cabeça-e-meia se comparado a Selethen, que, como um mero capitão da guarda, vinha atrás de todos. O Wakir também estava um pouco acima do peso – não, Will corrigiu, ele era gordo – um fato que não podia ser escondido pela roupa que ele usava. E o rosto sob o turbante enorme parecia ter sido formado a partir de argila mole, moldada às pressas para formar recursos, com um caroço esmagado de um conjunto de nariz no meio. Ele olhou em volta incerto, viu a delegação Araluen, coçou a bunda e tomou assento na cadeira esculpida, decorada. Ele tinha que sentar-se bem a frente para se certificar de que suas pernas curtas realmente tocavam o chão. Se ele tivesse se sentado para trás, teria balançado infantilmente, cerca de cinco centímetros do assoalho de madeira polida da plataforma.
— Um gigante, não é? — Horace murmurou com o canto da boca.
— Cale-se — Halt respondeu da mesma forma.
— Crianças, crianças — disse calmamente Evanlyn em uma advertência falsa.
Will a considerou com admiração. Ela estava de costas e confiante. Estava lidando com tudo com grande habilidade e desenvoltura, ele pensou, como se tivesse nascido para isso. Então ele encolheu os ombros mentalmente. Ela nascera para isso. Por um momento, ele tinha outro flash de sua própria inadequação. Então, quando Evanlyn saiu em direção ao tablado, apressou-se a andar com os outros.
Suas botas tocaram no chão de azulejos, ecoando nas paredes nuas enquanto avançavam no cômodo grande. Evanlyn parou próxima do tablado, esperando ser anunciada.
Selethen deu passo à frente, ficando entre ela e o wakir.
— Vossa Excelência, gostaria de apresentar a delegação da princesa Cassandra do reino de Araluen. Princesa, gostaria de apresentar a Vossa Excelência Aman Sh’ubdel, wakir e soberano da província de Al Shabah.
Evanlyn inclinou a cabeça profundamente. Ela havia aprendido com o senhor Anthony que pelo protocolo era estritamente necessário uma mulher fazer reverência neste tipo de situação. Mas ela disse-lhe que preferia morrer a fazer isso.
— Vossa Excelência — disse ela, segurando a curvatura durante vários segundos, em seguida, olhando para cima.
O wakir fez um gesto para ela se aproximar e assim que ela subiu para o estrado baixo, ele disse:
— Por favor, se sente minha senhora.
Evanlyn congelou no meio-passo. Uma carranca pequena atravessou seu rosto.
— Eu sou a princesa de Araluen, Vossa Excelência. Como tal, devo ser chamada de “Vossa Alteza”. Ou, se isso não é aceitável para a sua própria dignidade, “Princesa Cassandra” seria adequado.
Boa garota, pensou Halt, embora seu rosto permanecesse inescrutável como sempre.
O wakir pareceu um pouco perturbado por sua reação. Ele olhou para um lado e por um momento, Evanlyn teve a nítida impressão de que ele estava olhando para Selethen por orientação. Ela tinha um desejo de olhar para o capitão também, mas sabia que deveria manter o olhar fixo no wakir.
— Claro, claro! Um deslize da língua. Minhas desculpas, princesa... Vossa Alteza — disse ele, acenando com a mão para fechar sua gafe involuntária. — Por favor, por favor, sente-se comigo.
Por um momento, Evanlyn lutou contra uma vontade enorme de rir quando ela se perguntou o que ele faria se ela o obedecesse literalmente, e pulasse para sentar em seu colo na cadeira maciça esculpida. Ela se esforçou para manter a seriedade, ciente de que a urgência seria uma reação de seu nervosismo. Sua hesitação serviu-lhe bem, no entanto, quando o wakir tomou-a como mais um sinal do seu descontentamento. Ele se levantou da cadeira.
Will teve que esconder um sorriso, ele viu como o movimento foi inábil. As pernas-curtas do governante arridi tinham que derrapar para trás a sua frente até a borda do assento, então praticamente cair ao chão. Tendo sido menor do que a maioria das pessoas em torno dele toda a sua vida, Will gostava de ver alguém lutando com o problema.
— Sente-se, Vossa Alteza, por favor! — ele repetiu e Evanlyn acenou com a autorização, se movendo para um banco ricamente estofado que Selethen colocou à sua frente e sentou-se graciosamente.
O wakir assentiu. Ele subiu novamente em seu assento, contorcendo seu traseiro novamente para entrar em posição, lançou outro olhar para os lados, depois lambeu os lábios nervosamente. Evanlyn pensou que ela poderia muito bem cuidar das tais questões.
— Nós viemos para discutir o resgate do nosso amigo Erak, oberjarl da Escandinávia — disse ela. Sua voz era alta e clara. — Nós entendemos que você definiu uma soma para isso?
— Nós definimos — o wakir respondeu. — O montante necessário é... — mais uma vez ele hesitou, e novamente houve essa mudança de lado dos olhos.
Evanlyn franziu a testa. O homem parecia muito inseguro de si, pensou. Em seguida, ele continuou.
— Oitenta mil moedas de prata.
Havia um tom de confiança renovada em sua voz, agora que ele falou da quantia, como se tivesse acabado de ser confirmada por ele.
Evanlyn balançou a cabeça.
— Muito alto — disse ela com firmeza.
O wakir recuou surpreso.
— Muito alto? — ele repetiu e Evanlyn assentiu.
Ela estava consciente das instruções de Anthony sobre este assunto. Eles esperam que você barganhe, ele tinha dito. É um verdadeiro insulto se você não o fizer.
— Nós estamos oferecendo cinquenta mil — Evanlyn disse-lhe calmamente.
As mãos do Wakir voaram sobre a cabeça de forma agitada.
— Cinquenta mil? Mas isso é... — ele hesitou e Evanlyn completou para ele.
— A nossa oferta.
A mão wakir foi para o queixo, puxando a carne solta abaixo dele. Seus olhos assumiram um olhar astuto.
— Tudo bem oferecer um preço tão baixo, Alteza. Mas como eu saberei que você é capaz de pagar, mesmo essa quantia? Como sei que você está autorizada?
— Você tem meu selo — disse simplesmente Evanlyn.
Ela tinha visto a caixa de selo que ela tinha voltado para Selethen do dia anterior. Estava apoiada em uma mesinha ao lado da cadeira wakir. Ele olhou para a caixa agora, pegou e abriu o topo articulado.
— Aaah, sim. Seu selo — ele disse estudando-o.
— Ele me identifica como a Princesa Cassandra de Araluen — Evanlyn respondeu e Halt, escutando atentamente, detectou uma pequena nota de desconfiança na voz dela.
Novamente os dedos do wakir foram ao queixo.
— Então, você diz. Mas este selo, é claro, poderia pertencer a... — ele olhou ao redor da sala, acenou com a mão indefinidamente e acabou — ...qualquer um.
Evanlyn sentou para trás em seu banco por alguns segundos, sua mente correndo. Ela sabia que os países mantinham um registro dos selos oficiais, e sabia que Arrida estava na lista dos países com os quais Araluen havia trocado informações. Antes de ter deixado Araluen, Duncan e Anthony tinham garantido a ela que na última troca, uns seis meses antes, seu selo tinha sido incluído no de Duncan como uma coisa natural. O wakir deveria saber isso. Se não sabia, só poderia significar uma coisa...
De repente, ela se levantou da cadeira e se virou para seus cinco companheiros de espera.
— Vamos — disse ela decidida.
Ela não hesitou, mas caminhou decisivamente por meio deles. Eles correram para seguir o seu rastro, seus saltos altos batendo no chão frio. Atrás deles, havia uma agitação de atividade no tablado. Will olhou para trás e viu que o wakir tinha levantado novamente, e gesticulava com incerteza para Selethen. O capitão se adiantou e chamou pro ela.
— Princesa Cassandra! Por favor, aguarde!
Evanlyn parou e virou-se deliberadamente.
— Esperar? — ela perguntou e ele moveu-se para ela, estendeu as mãos em um gesto suplicante. — Por que eu deveria esperar para ser mais ainda insultada? Você tem me fizeram negociar com um impostor. Vou esperar na pousada até a próxima maré. Se o verdadeiro wakir não se apresentar até então, vamos embora.
Selethen hesitou, então os ombros relaxaram e ele sorriu com tristeza.
— Minhas desculpas, Sua Alteza. — Ele virou-se para a pequena figura rechonchuda sobre o palco. — Obrigado, Aman. Você fez o seu melhor.
O wakir falso encolheu desconsolado.
— Sinto muito, Vossa Excelência. Ela me pegou de surpresa.
A suspeita que vinha crescendo na mente de Evanlyn foi confirmada. Ela levantou uma sobrancelha para o capitão.
— Vossa Excelência? — ela repetiu e ele deu de ombros.
— Aman é o meu contador. Como acho que você adivinhou, eu sou o wakir de Al Shabah. Agora talvez você pudesse voltar e nós vamos começar a negociar com seriedade.
Evanlyn hesitou. Ela estava tentada a exigir ser respeitada. Então ela pensou em Erak e percebeu que cada segundo de atraso lhe causaria desconforto e insegurança.
— Muito bem — ela disse e voltou para o palanque.
Os quatro araluenses e Svengal seguiram. Enquanto marcharam de volta até o salão de audiências, Horace inclinou-se à Will e sussurrou em seu ouvido.
— Ela é boa nisso, ou o quê?

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