29 de junho de 2016

Capítulo 7

As trilhas iam para leste. O cavaleiro desconhecido havia conseguido descer a montanha, seguindo o estreito, caminhos tortuosos através da espessura de pinho. Mas sempre, sempre que havia uma bifurcação na trilha, o cavaleiro escolhia o que acabaria por levá-lo para o leste, mais uma vez.
Will estava esgotado antes da primeira hora, tropeçando na neve ao longo do tempo e, em ocasiões numerosas demais para contar, caindo se contorcendo de dor, gemendo.
Seria tão fácil, pensou ele, apenas ficar aqui. Deixar as dores nos músculos pararem lentamente, deixar o bater da pulsação nas têmporas acalmar e só... Mas cada vez que a tentação chegava, ele pensava em Evanlyn: como ela o tinha levado montanha acima. Como o ajudou a escapar do estaleiro onde os escravos aguardavam a sua eventual morte. Como ela cuidou dele e curou-o da dependência da erva do calor. E quando ele pensava nela e o que ela tinha feito por ele, de alguma forma, encontrava um minúsculo, reservatório oculto de força. De algum jeito ele se arrastou de novo em busca das trilhas na neve.
Foi arrastando um pé após o outro, seus olhos baixos para as pegadas. Ele não via mais nada, não percebia mais nada. Apenas as impressões das patas na neve.
O sol caiu por trás da montanha e o frio instantâneo que o acompanhou desde a sua saída da cabana passou através de sua roupa, úmida com o suor de seus esforços. Ele pensou que tinha sorte de ter pensado em trazer os cobertores com ele. Quando finalmente parou durante a noite, a roupa úmida iria se tornar uma armadilha de morte em potencial. Sem o calor e dos cobertores para dormir, Will poderia congelar até a morte em suas roupas úmidas.
As sombras se aprofundaram e ele sabia que o anoitecer não estava longe. Ainda assim, continuou, enquanto podia distinguir as pegadas arranhadas na trilha. Ele estava exausto demais para observar as variações nas faixas de profundidade escavadas pelo cavalo bloqueado até as patas dianteiras quando tinha deslizado até as seções mais íngremes do caminho. Essas áreas foram apenas notadas por ele pelo fato de que caiu mais frequentemente. Ele não podia ler nenhuma das sutilezas e mensagens secretas que tinha sido treinado para ver. Era o suficiente que houvesse uma trilha clara a seguir.
Era tudo que ele era capaz.
Passou-se muito tempo no escuro e ele estava começando a perder de vista as pegadas agora. Mas ele continuou, enquanto não houve nenhum desvio possível, sem bifurcação da trilha onde ele tivesse que escolher uma direção em detrimento de outro. Quando chegasse a um lugar onde deveria se desviar, disse a si mesmo, iria parar e acampar durante a noite. Ele se enrolaria nos cobertores. Talvez pudesse até mesmo fazer uma pequena fogueira, onde secaria suas roupas. Uma fogueira traria calor. E conforto. E fumaça.
Fumaça? Ele podia sentir o cheiro, mesmo que não tenha feito uma fogueira. Fumaça, o cheiro de vida na Escandinávia, a fragrância perfumada da queima do pinho que escorria da madeira e estalava nas chamas. Ele parou, balançando em seus pés. Ele tinha o pensamento de fogo e, instantaneamente, podia sentir o cheiro de fumaça.
Sua mente cansada tentou correlacionar os dois fatos, então percebeu que não havia nenhuma correlação, apenas coincidência. Ele podia sentir o cheiro de fumaça, porque, em algum lugar próximo à mão, havia uma fogueira.
Ele tentou pensar. Uma fogueira significava um acampamento. E isso quase certamente significa que ele tinha achado Evanlyn e quem a tinha raptado. Eles estavam em algum lugar por perto, parou durante a noite. Agora tudo o que tinha a fazer era encontrá-los e... E o quê?, ele perguntou a si mesmo na voz engrossada pela fadiga. Ele tomou um longo gole de água do cantil que tinha pendurado no cinto. Por hora, todo o seu ser estava focado na tarefa de recuperar o atraso com o cavaleiro invisível. Agora que quase tinha conseguido isso, percebeu que não tinha nenhum plano, como o que fazer em seguida. Uma coisa era certa: ele não seria capaz de resgatar Evanlyn pela força bruta. Balançando com a fadiga, quase inconsciente, ele mal tinha forças para desafiar um pardal.
O que Halt faria? se perguntou. Esse se tornou o seu mantra nos últimos meses, quando ele encontrava-se incerto sobre um curso de ação. Tentaria imaginar o seu antigo mentor ao lado dele, olhando-o intrigado, levando-o a resolver o problema por ele mesmo. Para pensar sobre isso e então, tomar medidas.
Examine primeiro, Halt gostava de dizer. Em seguida, aja.
Will assentiu.
Examine, ele repetiu. Então, aja.
Ele deu a si mesmo um descanso de alguns minutos, agachou-se encostado no tronco áspero de um pinheiro, então ficou ereto mais uma vez, seus músculos gemendo com rigidez. Ele continuou na pista, se deslocando agora com cuidado redobrado.
O cheiro da fumaça ficou mais forte. Agora era misturado com outra coisa e ele reconheceu o cheiro de carne assada. Poucos minutos depois, movendo-se com cuidado, discerniu um brilho alaranjado à frente. A fogueira refletia a brancura da neve ao seu redor, saltando e aumentando na intensidade. Ele percebeu que estava ainda um pouco à frente e continuou ao longo da trilha. Quando julgou que estava dentro de cinqeenta metros da fonte da luz, ele mudou-se silenciosamente para fora das árvores, a luta contra seu caminho através da neve espessa que chegou à altura do joelho ou até mais.
As árvores começaram a se afastar, revelando uma pequena clareira e um acampamento montado ao redor do fogo. Ele deitou e avançou, permanecendo escondido nas sombras profundas sob os pinheiros. Podia ver agora tendas em forma de cúpula, três delas, dispostas em semicírculo ao redor do fogo. Ele não via nenhum sinal de movimento. O cheiro de carne assada ainda pairava no ar.
Começou a avançar mais, quando um movimento por trás das barracas o deteve. Ele congelou, absolutamente imóvel, um homem se adiantou na orla da lareira. Corpulento, vestido de peles, seu rosto estava escondido na sombra do chapéu também de peles que ele usava. Mas ele estava armado. Will podia ver a espada curvada pendurados na cintura e a lança esguia que ele mantinha na mão direita, sua bunda plantada na neve.
Will olhou com mais detalhe. Cavalos, seis deles, presos entre as árvores para um lado. Ele supôs que isso significava seis homens. Ele franziu a testa, imaginando como poderia levar Evanlyn para longe dali, então percebeu que, até agora, ele não a tinha visto. Lançou seu olhar em volta do campo, pensando que talvez ela estivesse dentro de uma das barracas. Então ele viu.
Escondida debaixo de uma árvore, um cobertor puxado até os ombros. Seus olhos doíam e esfregou as costas da mão entre elas, então apertou a ponte do nariz com dois dedos, tentando forçar os olhos para ficar focado. Foi uma batalha perdida. Ele estava exausto. Ele começou a contorcer-se de volta à floresta, à procura de um lugar onde ele poderia se esconder e descansar. Eles não estavam indo em qualquer lugar esta noite, percebeu, e precisava descansar e recuperar sua força antes que ele pudesse realizar qualquer coisa.
Cansado como estava, ele não poderia mesmo começar a formular um plano coerente. Ele iria descansar, encontrar um local longe o suficiente para dar-lhe um esconderijo, mas não tão longe que não iria ouvir o acampamento mexendo na parte da manhã.
Pesaroso, percebeu que seus planos de fazer uma fogueira foram frustrados. Ainda assim, ele tinha os cobertores, o que era alguma coisa. Ele encontrou um buraco sob os ramos de um enorme pinheiro. Esperava que os cavaleiros não patrulhassem em torno de seu acampamento pela manhã e encontrassem suas pistas, então entendeu que não havia nada que pudesse fazer para impedi-lo. Desatou o cobertor e deitou.


Algum tempo depois da meia-noite, Evanlyn acordou, gemendo em agonia. Os laços apertados restringiram o fluxo de sangue e os músculos do ombro estavam doendo. A sentinela, irritado com o barulho, afrouxou os laços por alguns minutos, em seguida, colocou as mãos dela para frente para ter a tensão fora dos músculos do ombro. Era uma pequena melhora e ela conseguiu dormir irregularmente, até o som das vozes acordá-la.
Evanlyn tinha percebido o antagonismo entre os dois guerreiros na noite anterior. Mas na parte da manhã, ele atingiu um ponto crítico.
O pequeno grupo foi um dos muitos que haviam cruzado a fronteira com a Escandinávia. Algumas semanas antes, Evanlyn tinha realmente visto um membro de um grupo mais cedo, perto da cabana onde ela e Will passaram o inverno.
O homem que a tinha capturado, Ch’ren, era filho de uma família Temujai do alto escalão. Era costume Temujai ter os seus nobres jovens servindo como soldado comum durante um ano antes de serem promovidos para a classe policial. At’lan, o comandante do grupo de escotismo, era um soldado de longo prazo, um sargento com anos de experiência. Mas, como um plebeu, sabia que nunca iria superar sua posição atual. Era certeza que o arrogante, teimoso Ch’ren logo o superaria, assim como era certeza de que Ch’ren não receberia ordens de um homem que ele considerava ser seu inferior. Um dia antes, ele tinha montado para fora das montanhas por conta própria, apesar de o sargento ser contra.
Ele tinha feito Evanlyn de prisioneira por capricho, sem qualquer pensamento real das consequências. Teria sido melhor se tivesse permanecido invisível e permitisse que ela seguisse seu caminho. O grupo estava sob ordens restritas para evitar a descoberta e eles não tinham ordens para levar presos. Tampouco houve qualquer possibilidade de exploração.
A solução mais simples, At’lan tinha decidido, era que a menina deve ser morta. Enquanto viva, havia a chance de que ela iria escapar e espalhar a palavra de sua presença. Se isso acontecesse, At’lan sabia que ele iria pagar com a própria vida. Ele não sentiu nenhuma simpatia pela menina. Também não sentiu qualquer antagonismo. Seus sentimentos sobre ela eram neutros. Ela não era do povo e tão pouco qualificada como um ser humano.
Agora, ele ordenou Ch’ren matá-la. Ch’ren recusou, não por qualquer consideração por Evanlyn, mas simplesmente para enfurecer o sargento. Evanlyn assistiu ansiosamente como eles agiam. Como na noite anterior, era óbvio para ela que ela era a razão da sua discordância. Foi igualmente óbvio que sua posição estava se tornando cada vez mais precária. Por último, o mais velho dos dois retirou a mão e golpeou o homem mais jovem em todo o rosto, mandando-o alguns passos para trás. Então ele se virou e caminhou em direção Evanlyn, puxando o sabre curvo.
Ela olhou da espada na mão do homem para a expressão em seu rosto. Não houve nenhuma raiva, nenhuma expressão de ódio lá. Apenas o olhar determinado de quem, sem o menor remorso ou hesitação, estava prestes a terminar a sua vida.
Evanlyn abriu a boca para gritar. Mas o horror do momento congelou o som em sua garganta e ela agachada, de boca aberta, como a morte se aproximava dela. Era estranho, pensou ela, que arrastaram-na até ali, deixaram-na durante a noite e então decidiram matá-la. Parecia uma forma inútil para morrer.

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