29 de junho de 2016

Capítulo 16

Halt parou duas vezes mais para retardar os cavaleiros atrás deles. Ambas as vezes, ele desmontou, permitindo que Abelard trotasse na próxima curva da pista de modo que ele estivesse fora de vista. Então Halt esperava, de pé nas sombras profundas dos pinheiros, quase invisível no manto cinza e verde.
Quando os cavaleiros Temujai surgiam por volta de uma curva na pista atrás dele, Halt lançava duas flechas no máximo, em um voo parabólico. Cada vez, os cavaleiros estavam menos conscientes de que estavam para ser alvejados até que dois dos seus caíssem de suas selas na neve.
Halt escolhia suas posições de emboscada cuidadosamente. Ele escolhia lugares onde havia uma visão clara da pista atrás dele, mas ele não parou a cada curva. Após o terceiro ataque, cada vez que os Temujai abordavam numa curva do caminho, retardavam sua perseguição, temendo que eles estivessem entrando em outra saraivada de flechas pretas descendo do céu para eles.
Nas duas últimas vezes, eles nem sequer viram Halt antes de ele se mover para remontar Abelard. Eles logo começaram a racionalizar, argumentando que não havia nenhuma necessidade real para capturar os dois homens que foram espiar o acampamento. Havia, afinal, de que dois homens poderiam fazer para prejudicá-los e se eles alertassem as forças escandinavas, bem, os Temujai tinham vindo aqui preparados para lutar de qualquer maneira.
Este foi o resultado que Halt tinha esperado. Após parar duas vezes, colocou Abelard em um galope constante, logo ultrapassando Erak enquanto ele balançava e balançava na sela do seu cavalo galopando. Erak ouviu o abafado dos cascos batendo atrás dele e balançou desajeitadamente na sela, meia à espera de ver um grupo de Temujai chegando por trás. Ele relaxou quando reconheceu a figura-cinza camuflada do arqueiro. Seu cavalo, sem ninguém para continuar incitando-o, diminuiu o seu ritmo quando Abelard chegou ao lado.
 Onde é que... Você foi? — Erak perguntou, da mesma maneira irregular.
Halt apontou para a pista atrás dele.
— Comprar-nos algum tempo — respondeu ele. — Não seria possível que você mantenha seu ritmo de correr mais rápido do que isso?
Erak olhou insultado. Ele pensou que ele estava fazendo muito bem.
 Você sabe que eu sou um excelente cavaleiro — disse ele com firmeza.
Halt olhou por cima do ombro.
Não havia nenhum sinal de qualquer perseguição, mas não havia como saber por quanto tempo o Temujai levaria a perceber que ele não estava esperando por eles em cada esquina. Se eles continuaram neste delicado, ritmo, os cavaleiros atrás de si que alcançaram a distância perdida a qualquer momento.
 Você pode acreditar que você é um excelente cavaleiro — ele falou — mas há um grupo de Temujai lá que realmente são. Agora vai!
Erak viu a ascensão do longo arco, começar a cair na garupa de seu cavalo, mais uma vez. Desta vez, ele não perdeu fôlego ou tempo gritando para Halt não fazê-lo. Ele pegou um punhado de crina assim que o cavalo fugiu de distância debaixo dele. Balançando na dor e requintado, consolou-se com o pensamento de que, quando isso tivesse acabado, ele teria separado o arqueiro de sua cabeça.
Halt continuou incitando o cavalo Temujai a enviar maiores esforços, sempre que ele começava a diminuir. Os marcos em torno deles começaram a assumir um aspecto familiar, então estavam a galope na Passagem da Serpente, chegando ao posto de fronteira abandonado. Lá, acampados fora dos muros do pequeno forte, vinte guerreiros escandinavos, Evanlyn e os dois aprendizes estavam esperando por eles. O escandinavos ficaram de pé rapidamente, pegando suas armas, quando os dois cavalos chegaram correndo.
Halt trouxe Abelard derrapando até parar ao lado de seus três companheiros. Erak tentou imitar a ação, mas seu cavalo continuou por mais de vinte metros ou mais e ele teve que se arrumar desajeitadamente em torno do balanço, balançando e escorregando na sela, como se viu, e fatalmente caindo em um monte de neve quando o cavalo, finalmente decidiu parar.
Dois ou três dos escandinavos, imprudentemente, deixaram sair risos curtos, assim que Erak se levantou. Os olhos do jarl passaram sobre eles, frio como gelo glacial, marcando-os para referência futura. O riso morreu tão rapidamente como tinham surgido.
Halt jogou sua perna sobre a sela e deslizou para o chão. Ele acariciou pescoço de Abelard em gratidão. O cavalo foi pouco mal respirando com dificuldade. Ele foi criado para fazer isso todos os dias, se necessário. O arqueiro viu os olhares curiosos das pessoas ao seu redor.
 Você achou o grupo principal? — Will que, finalmente, perguntou.
Halt acenou sombriamente.
— Encontramos todos eles.
 Milhares deles — acrescentou Erak, e os escandinavos reagiram com surpresa a notícia. Erak silenciou-os com um gesto.
 Há uns cinco ou seis mil deles lá fora, provavelmente tomando posição agora.
Mais uma vez, havia murmúrios de surpresa e consternação quando ele mencionou os números. Um dos escandinavos adiantou.
 O que eles querem, Erak? — perguntou. — O que eles estão fazendo aqui?
Mas foi o arqueiro que respondeu à pergunta.
— Eles querem o que querem sempre — disse ele severamente. — Querem suas terras. E estão aqui para tirar isso de você.
Sua audiência olhou de um para o outro. Então Erak decidiu que era hora de assumir o comando da situação.
 Bem, eles vão achar que somos um osso duro de roer — declarou ele. Ele pegou a sua arma destruidora de um pequeno arco para indicar o forte por trás deles.  —Vamos manter o forte aqui e atrasá-los, enquanto um de nós leva a palavra de volta para Hallasholm. — Pode haver cinco mil deles, mas eles só podem vir até nós em pequenas quantidades através da passagem. Devemos ser capazes de mantê-los por quatro ou cinco dias pelo menos.
Houve um rosnado de parecer favorável dos escandinavos, e vários deles passaram suas achas através do ar em padrões experimentais. O jarl foi crescendo em confiança, agora que tinha um plano definido de ação.
E era o tipo de plano, que apelou para o espírito escandinavo: simples, descomplicado, fácil de entrar em vigor e com um grau de desordem envolvido. Ele olhou para Halt, que o observava em silêncio.
 Vou ter que utilizar seu cavalo de novo — disse. — Vou mandar um dos meus homens de volta para Hallasholm com ele para dar o alarme. O resto de nós vai ficar aqui e lutar.
Novamente, houve um rosnado selvagem da Escandinavos em resposta. O jarl continuou:
— Quanto a você, pode ficar e lutar com a gente ou seguir seu caminho. É irrelevante para mim.
Halt balançou a cabeça, um olhar de amargo desapontamento em seu rosto.
 É muito tarde para irmos agora — disse simplesmente. Ele virou-se para seus três jovens companheiros e encolheu os ombros se desculpando. — A força principal Temujai situa-se em todo o nosso caminho de volta para Teutônia. Nós não temos escolha, senão ficar aqui.
Will trocou olhares com Evanlyn e Horace. Sentiu seu estômago se afundar. Eles tinham estado tão perto de escapar, tão perto de ir para casa.
 É minha culpa — Halt continuou, dirigindo suas palavras aos dois ex-prisioneiros. — Eu devia ter te libertado imediatamente em vez de ir ver o que os Temujai estava fazendo. Pensei, na pior das hipóteses, seria um reconhecimento em vigor. Não tinha ideia que era uma invasão.
 Está tudo bem, Halt — Will disse a ele. Ele odiava ver seu mentor se desculpar ou culpar a si mesmo. Aos olhos de Will, Halt não podia fazer nada de errado.
Horace apressou-se a concordar com ele.
 Nós vamos ficar aqui e mantê-los para trás com os escandinavos — disse ele, e um dos guerreiros de lobo do mar por perto lhe bateu de coração nas costas.
 Esse é o espírito, rapaz! — Disse ele, e vários outros em coro a aprovação das intenções de Horace. Mas Halt balançou a cabeça.
 Ninguém deve ficar aqui. Não há nenhum motivo.
Isso trouxe uivos de raiva e escárnio dos escandinavos.
Erak silenciou-os e deu um passo à frente, olhando para o valor mínimo no manto cinzento.
 Sim, há um motivo — disse ele, em tom ameaçador silêncio. — Vamos mantê-los aqui até Ragnak poder reunir a força principal para aliviar-nos. Há vinte e um de nós. Isso deve ser mais do que suficiente para segurar os bárbaros lá fora por um tempo. Não vai ser como quando abateram a guarnição aqui. Havia apenas uma dúzia de homens aqui então. Vamos mantê-los fora, ou vamos morrer na tentativa. É irrelevante para nós, enquanto nós os atrasamos por três ou quatro dias.
 Você não vai durar três ou quatro horas — Halt disse categoricamente, caiu um silêncio sobre o pequeno grupo. Os Escandinavos estavam muito chocados com a enormidade do insulto à sua resposta. Erak foi o primeiro a se recuperar.
 Se você acredita — ele disse sombriamente — então você nunca viu os escandinavos lutarem, meu amigo.
As últimas duas palavras realizando um enorme peso de sarcasmo e demissão. Agora os outros escandinavos encontraram suas vozes e um coro com raiva cresceu. O arqueiro esperou a gritaria morrer. Finalmente eles se calaram.
 Você sabe que estou certo — disse ele, sem tirar os olhos de Erak.
O líder Escandinavo franziu a testa. Ele conhecia a reputação de Halt, como um homem de luta e um tático. O homem era um arqueiro, afinal de contas, e Erak sabia o suficiente sobre o misterioso Corpo de arqueiros que eles não estavam propensos a emissão insultos inúteis ou fazer observações irrefletidas.
 A questão é — Halt continuou — você viu a luta Temujai?
Ele permitiu que a questão pendurar-se no ar frio entre eles. Houve um momento de silêncio a partir dos escandinavos. Nenhum deles tinha, claro. Vendo que ele tinha a sua atenção, Halt continuou.
 Porque eu já vi. E vou lhe dizer o que eu faria se eu fosse o general Temujai. — Ele varreu o braço até abranger as encostas íngremes da passagem onde se erguia acima do pequeno forte. — Eu ia mandar um grupo de homens até as paredes lá acima de nós. Digamos, duzentos ou algo assim. E de lá, eu atiraria em qualquer um suficientemente corajoso de mostrar o seu rosto no aberto dentro do forte.
Os olhos do grupo seguiram a direção de seu braço apontando. Um dos escandinavos falou com desdém.
 Eles nunca chegariam até lá. Estas paredes estão intransitáveis!
Halt se virou para ele, olhando-o nos olhos, querendo o homem a entender e acreditar que ele estava dizendo pela força de sua convicção.
 Não é intransitável. Muito difícil. Mas eles vão fazer isso. Acredite em mim, eu vi esses homens e o que eles podem alcançar. Pode custar-lhes cerca de cinquenta vidas na tentativa, mas vão contar o custo mais barato.
Erak estudou os penhascos acima do forte, apertando os olhos para ver com mais clareza à luz desvanecendo-se rapidamente do fim da tarde. Talvez, pensou ele, o arqueiro estivesse certo.
 Eles nunca vão conseguir por os seus cavalos lá em cima.
 Eles não vão ter necessidade de levar seus cavalos até lá — rebateu Halt. — Eles simplesmente sentarão e verão o fogo mergulhar em vocês. O forte pode comandar a passagem, mas há lugares mais altos que o forte.
Erak ficou em silêncio por um longo momento. Ele olhou novamente até as paredes da passagem.
— Esta fortaleza nunca foi concebida como uma verdadeira posição defensiva. É um posto de controle para as pessoas que atravessam a fronteira, isso é tudo. Não é simplesmente concebido ou colocado para deter um exército de invasão.
Erak estudou o arqueiro. Quanto mais pensava nisso, mais sentido Halt estava fazendo.
— Ele poderia retratar os perigos de ser pego no interior do forte, com uma centena de arqueiros situados nas falésias acima dele, e não há maneira de responder a seu ataque.
— Acho que você pode estar certo — disse ele lentamente. Foi honesto o suficiente para admitir que a experiência de Halt sobre estes cavaleiros orientais eram muito maior do que o seu próprio. Relutante, tomou a decisão final para passar o controle para Halt. — O que você sugere que façamos? — perguntou.
Seus homens olharam para ele com surpresa e ele olhou-os ao silêncio. Halt acenou uma vez, reconhecendo a dificuldade da decisão que o jarl tinha acabado de chegar.
 Você estava certo sobre uma coisa — disse ele. — Ragnak tem que ser avisado. Não há nenhum motivo para desperdiçar mais tempo aqui. Vai demorar pelo menos metade de um dia para colocar todo o exército Temujai em movimento. Mais tempo para que eles atravessem esta passagem estreita. Vamos usar o tempo que temos. Nós vamos andar e correr como o inferno de volta para Hallasholm.

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